Pocas piedras preciosas han gozado de tanta popularidad como la esmeralda, valorada en todo el mundo. Pero uno de los retos científicos es saber cuáles fueron las primeras minas en las que se inició su explotación. La comunidad científica dispone de evidencias que apuntan a que el Alto Egipto fue la cuna de esta actividad, en minas como las de Sikait-Zabara, muy cerca de la ciudad portuaria de Berenice, en el desierto oriental egipcio. Por este motivo, en esta zona, se ha realizado recientemente la primera intervención arqueológica del “Sikait Project”, dirigido por el Prof. Joan Oller Guzmán de la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB).

En esta ocasión, los trabajos se han centrado en el yacimiento romano de Wadi Sikait (Gobernación del Mar Rojo), con el fin de estudiar este territorio conocido en la Antigüedad como “Mons Smaragdus”, única zona de obtención del mineral de berilio (en su variante verde, más conocida como “esmeralda”) de todo el Imperio romano. Fundamentalmente se han reiniciado los trabajos de prospección y excavación efectuados en el marco del “Eastern Desert Survey Project”, dirigidos por S.E. Sidebotham de la University of Delaware. Se cuenta además con la colaboración del Polish Centre of Mediterranean Archaeology y la realización del proyecto ha sido posible gracias a las aportaciones económicas de la Fundación Palarq y de la Universitat Autònoma de Barcelona, así como a los permisos de excavación concedidos por parte del Supreme Council of Antiquities de Egipto.

El interés de esta primera campaña se ha centrado en el mayor y mejor preservado de los asentamientos relacionados con la minería de esmeraldas: Wadi Sikait. Se tiene constancia de su existencia desde el siglo XIX y en él se habían llevado a cabo diversas campañas de prospección y excavación entre los años 2000 y 2003. Ahora, la intervención en este asentamiento pretendía ahondar en el conocimiento de sus características, cronología y evolución y, especialmente, en las formas de explotación de las minas de esmeraldas en época antigua.

minas de esmeraldas en el Alto Egipto Sikait Project

Vista del «Six Windows Building«, una de las edificaciones que conforman el yacimiento de Wadi Sikait, una de las primeras minas de esmeraldas en el Alto Egipto explotadas por Roma. © Sikait Project

Así pues, se plantearon sondeos en tres áreas de interés: el “Large Temple”, el “Administration Building” y el “Six Windows Building”. De este modo se han podido confirmar algunas hipótesis sobre las características y la cronología de estas tres estructuras. Por ejemplo, la existencia de dos fases claras la de época romana altoimperial y la tardoantigua.

Al mismo tiempo, se ha contrastado la importancia del fenómeno religioso en el asentamiento, confirmando el posible uso sacro del denominado “Administration Building” y constatando la riqueza ritual asociada al principal templo del yacimiento, el “Large Temple”, gracias a los abundantes materiales recuperados in situ.

Por su parte, la excavación alrededor del “Six Windows Building” ha transformado la concepción del proceso de extracción de las esmeraldas en este tipo de asentamientos, con la identificación de una boca de mina en el interior de lo que previamente se había considerado un ámbito doméstico.

Con todas estas aportaciones, esta campaña de excavación ha propiciado un intenso avance no solo en el conocimiento del yacimiento de Wadi Sikait, sino de forma general en la minería de esmeraldas en el mundo romano.

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